Edward Sheriff Curtis (art et photographie)

Edward Sheriff Curtis (art et photographie)

de lecture - mots

1) Edward Sheriff Curtis : sa Biographie

A. L'éducation d'Edward Curtis

Année après année, il a emporté son appareil photo et ses fournitures - tout ce dont il avait besoin pendant des mois - et a voyagé à pied 🚶‍ et à cheval 🐎 dans les territoires indiens. Au début du XXe siècle, Edward S. Curtis travaillait dans la conviction qu'il était dans une course désespérée contre la montre pour documenter, par le cinéma 📽️, le son 🎙️ et l'érudition 📖, les Indiens d'Amérique du Nord avant l'expansion du colon homme blanc et la destruction par le gouvernement fédéral de ce qui restait du mode de vie et de leurs terres. Pendant trente ans, avec le soutien d'hommes comme J. Pierpont Morgan et l'ancien président Theodore Roosevelt, mais au prix de sa vie familiale et de sa santé, Curtis a vécu parmi des dizaines de tribus et peuples indigènes, consacrant sa vie à sa vocation jusqu'à ce qu'il produise une œuvre définitive et sans précédent, The North American Indian. Le New York Herald l'a salué comme "l'entreprise la plus ambitieuse dans le domaine de l'édition depuis la production de la Bible du roi Jacques".

The North American Indian livre

Né dans le Wisconsin en 1868, Edward Sheriff Curtis s'est mis très tôt à la photographie. À 17 ans, il est apprenti dans un studio de St. Paul, dans le Minnesota, et sa vie semble suivre un cours familier pour un jeune homme ayant un métier commercialisable, jusqu'à ce que la famille Curtis fasse ses valises et déménage dans l'Ouest, pour finalement s'installer à Seattle. Là, Curtis se marie avec Clara Phillips, 18 ans, achète son propre appareil photo et une part dans un studio de photographie local. En 1893, le jeune couple accueille un fils, Harold, le premier de leurs quatre enfants.

B. La Princesse Angeline

La jeune famille vivait au-dessus du studio Curtis, qui était en plein essor et qui attirait les dames de la société qui voulaient que leurs portraits soient pris par le beau jeune homme athlétique qui les faisait paraître à la fois glamour et sophistiqué. Et c'est à Seattle, en 1895, que Curtis a réalisé son premier portrait d'un Amérindien, celui de la Princesse Angeline, fille aînée du chef Sealth de la tribu des autochtones des Duwamish. Il lui a versé un dollar pour chaque pose et a noté : "Cela semblait lui plaire énormément, et avec ses mains et son jargon, elle a indiqué qu'elle préférait passer son temps à se faire faire des photos plutôt qu'à creuser des palourdes".

Princesse angeline

C. Rencontre avec les amérindiens

Pourtant, c'est une rencontre fortuite en 1898 qui a éloigné Curtis de son atelier et de sa famille. Il photographiait le mont Rainier lorsqu'il est tombé sur un groupe de scientifiques éminents qui s'étaient perdus ; parmi eux se trouvait l'anthropologue George Bird Grinnell, un expert des cultures amérindiennes. Curtis s'est rapidement lié d'amitié avec lui. Cette relation a conduit le jeune photographe à être nommé photographe officiel de l'expédition Harriman Alaska de 1899, dirigée par le magnat des chemins de fer Edward H. Harriman et à laquelle participaient le naturaliste John Muir et le zoologiste C. Hart Merriam. Pendant deux mois, Curtis a accompagné deux douzaines de scientifiques, photographiant tout, des glaciers aux colonies esquimaudes. Lorsque Grinnell lui a demandé de venir en visite chez les Pieds noirs du Montana l'année suivante, Curtis n'a pas hésité.

Pour décorer votre demeure de photos inspirés du travail de Curtis, voici notre collection de Tableaux Indiens.

 liste tableau indien

C'est dans le Montana, sous la tutelle de Grinnell, que Curtis fut profondément ému par ce qu'il appela les "coutumes et traditions primitives" du peuple indien d’Amérique piegan, notamment la "mystifiante" danse du soleil dont il avait été témoin.

Danse du Soleil

"C'était au début de mon effort concerté pour connaître les Indiens des Plaines et photographier leur vie", a écrit Curtis, "et j'en ai été intensément affecté". À son retour à Seattle, il a organisé des expositions populaires de ses œuvres amérindiennes, publié des articles de magazines et donné des conférences dans tout le pays. Ses photographies sont devenues célèbres pour leur beauté pure. Le président Theodore Roosevelt a chargé Curtis de photographier le mariage de sa fille et de faire quelques portraits de la famille Roosevelt.

Un regard attentif révèle comment le célèbre photographe a modifié ses négatifs sur verre, créant ainsi l'image populaire des Amérindiens qui existe encore aujourd'hui.

2) Le photographe d'Amérindiens

A. John Pierpont Morgan

Mais Curtis brûlait de retourner à l'Ouest et de chercher d'autres peuples indiens à documenter. Il a trouvé un photographe professionnel pour gérer son studio à Seattle, mais surtout, il a trouvé un bailleur de fonds avec les fonds nécessaires pour un projet de l'ampleur qu'il avait en tête. En 1906, il s'adresse avec audace à J.P. Morgan, qui le renvoie rapidement avec une note qui dit : "M. Curtis, on me demande beaucoup d'aide financière. Je ne pourrai pas vous aider". Mais Curtis a persisté, et Morgan a finalement été impressionné par le travail du photographe. "M. Curtis", écrivit Morgan après avoir vu ses images, "je veux voir ces photographies dans des livres - la plus belle série de livres jamais publiée".

John Pierpont Morgan

Morgan a accepté de parrainer Curtis, en versant 75 000 dollars sur cinq ans en échange de 25 séries de volumes et de 500 tirages originaux. Il a suffi à Curtis d'acquérir le matériel nécessaire et d'engager des interprètes et des chercheurs. Avec un chariot de piste et des assistants qui se déplacent pour organiser les visites, Edward Curtis entreprend un voyage en terres amérindiennes qui lui permettra de photographier les plus importants Amérindiens de l'époque, dont Geronimo, Red Cloud, Medicine Crow et Chief Joseph que voici ci-dessous.

indien celebre

B. L'expédition

Les voyages n'ont pas été sans dangers : routes impraticables, maladies et défaillances mécaniques ; coups de vent arctiques et chaleur étouffante du désert de Mohave ; rencontres avec des guerriers suspects, non pacifiques et "inamicaux". Mais Curtis a réussi à se faire aimer des gens avec lesquels il a séjourné. Il a travaillé en partant du principe, qu'il a dit plus tard, de "Nous, pas vous". En d'autres termes, je travaillais avec eux, pas chez eux."

in a piegan lodge horloge

Rein jaune - Yellow Kidney (à gauche) et son père, Petite Plume - Little Plume, à l'intérieur d'une loge

C. Un Photographe d'Indiens

Sur des cylindres de cire, son équipe a recueilli plus de 10 000 enregistrements de chansons, de musique et de discours dans plus de 80 tribus, la plupart avec leur propre langue. Pour le plus grand plaisir des anciens des tribus, et parfois contre rémunération, Curtis a reçu l'autorisation d'organiser des reconstitutions de batailles et de cérémonies traditionnelles chez les peuples natifs, et il les a documentées avec sa formidable caméra de 14 pouces sur 17 pouces, qui a produit des négatifs sur plaque de verre qui ont donné les magnifiques tirages dorés, nets et détaillés qui ont fait sa réputation. Les Amérindiens lui firent confiance et finirent par le nommer "Shadow Catcher" (le capteur d'ombre), mais Curtis remarqua plus tard que, vu ses voyages et son travail éreintant, il aurait dû être connu comme "l'homme qui n'a jamais pris le temps de jouer".

Voici quelques uns de ses milliers de clichés de différents peuples d'amérique comme les sioux, les iroquois, les navajos ou les cheyennes.

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Au moment où Curtis commençait à produire volume après volume de The North American Indian, à grand renfort d'éloges, J.P. Morgan mourut inopinément en Égypte en 1913. J.P. Morgan Jr. a contribué à l'œuvre de Curtis, mais en des sommes beaucoup plus modestes, et le photographe a été contraint d'abandonner son travail sur le terrain par manque de fonds 💸.

D. La famille Curtis

edward sheriff curtis famille

Sa vie de famille commença à en souffrir, ce que Curtis essaya de rectifier à l'occasion en emmenant Clara et leurs enfants lors de ses voyages pour faire son travail de photographe. Mais lorsque son fils, Harold, a failli mourir de la typhoïde dans le Montana, sa femme a juré de ne plus jamais voyager avec lui. En 1916, elle demanda le divorce et obtint, à l'issue d'un règlement amer, la maison et le studio de la famille Curtis. Plutôt que de permettre à son ex-femme de profiter de son travail amérindien, Edward et sa fille Beth firent des copies de certains négatifs sur plaque de verre, puis détruisirent les tirages originaux.

Les films d'Edward Curtis

A. In The Land of the Head Hunter

Alors que le début de la Première Guerre mondiale coïncide avec une diminution de l'intérêt pour la culture amérindienne, Curtis rassemble suffisamment de fonds pour tenter d'en faire un grand film, In the Land of the Head-Hunters, pour lequel il paie des hommes kwakiutl de l'île de Vancouver afin qu'ils reproduisent l'apparence de leurs ancêtres en se rasant les poils du visage et en portant des perruques et de faux anneaux de nez. Le film a eu un certain succès critique, mais a fait faillite financièrement, et Curtis a perdu son investissement de 75 000 dollars.

B. Edward Curtis à hollywood

Il a travaillé à Hollywood, où son ami Cecil B. DeMille l'a engagé pour travailler comme cameraman sur des films tels que Les Dix Commandements. Curtis vend les droits de son film au Musée américain d'histoire naturelle pour seulement 1 500 dollars et conclut un accord qui lui permet de retourner à son travail sur le terrain en cédant à la Morgan Company ses droits d'auteur sur les images de The North American Indian.

Les tribus indiennes que Curtis a visitées à la fin des années 1920, s'alarment de constater qu'elles ont été décimées par la délocalisation et l'assimilation. Il trouvait plus difficile que jamais de créer le genre de photographies qu'il avait prises dans le passé, et le public avait depuis longtemps cessé de se soucier de la culture amérindienne. À son retour à Seattle, son ex-femme l'a fait arrêter pour défaut de paiement d'une pension alimentaire et d'une rente pour enfants, et le krach boursier de 1929 a rendu presque impossible la vente de ses œuvres.

L'art d'Eward Curtis

En 1930, Edward Curtis avait publié, en grande pompe, le dernier de ses 20 volumes de The North American Indian, il aura pris plus de 40 000 photos en 30 ans. Il aura prit des photos partout sur le continent américain des civilisations Mohawks, des clans apaches, des indiens des grandes plaines, des tribus inuits et bien d'autres peuples autochtones. Pourtant, il était ruiné, et il souffrait d'un effondrement mental et physique complet, nécessitant une hospitalisation dans le Colorado. La société Morgan a vendu 19 séries complètes de The North American Indian, ainsi que des milliers de tirages et de plaques de cuivre, à Charles Lauriat Books de Boston, Massachusetts, pour seulement 1 000 dollars et un pourcentage des redevances futures.

Une fois que Curtis a suffisamment recouvré sa santé mentale, il a essayé d'écrire ses mémoires, mais ne les a jamais vues publiées. Il meurt d'une crise cardiaque en Californie en 1952 à l'âge de 84 ans. Une petite nécrologie dans le New York Times a noté ses recherches "compilant l'histoire de l'Inde" sous le patronage de J.P. Morgan et s'est terminée par la phrase suivante : "M. Curtis était aussi largement connu comme photographe".

A. Le mode de vie changé des amérindiens

L'art photographique d'Edward Curtis représente des idéaux et des images conçus pour créer une vision intemporelle de la culture amérindienne à une époque où les commodités modernes et l'expansion américaine avaient déjà irrévocablement modifié le mode de vie des Indiens.

À l'époque où Curtis est arrivé dans divers territoires tribaux, le gouvernement des Etats-Unis avait forcé les enfants indiens à entrer dans des pensionnats, leur avait interdit de parler dans leur langue maternelle et leur avait fait couper les cheveux. Ce n'est pas ce que Curtis a choisi de documenter, et il s'est donné beaucoup de mal pour créer des images tribales d'Amérindiens posant dans des vêtements traditionnels qu'ils avaient depuis longtemps rangés, dans des scènes qui ont parfois été retouchées par la suite par Curtis et ses assistants pour éliminer tout artefact moderne, comme la présence d'une horloge 🕰️ à son image, In a Piegan Lodge.

in a piegan lodge

B. Les critiques du travail d'Edward Curtis

Certains critiques l'ont accusé de faire de la contrefaçon photographique - de faire avancer sa carrière en ignorant le sort et le tourment de ses sujets. D'autres le louent, notant qu'il était, selon la Bruce Kapson Gallery, qui représente le travail de Curtis, "capable de transmettre une dignité, une humanité universelle et une majesté qui transcendent littéralement tous les autres travaux jamais réalisés sur le sujet". On estime que la production de "L'Indien d'Amérique du Nord" coûterait aujourd'hui plus de 35 millions de dollars 💰.

Retrouvez sur notre boutique une copie de sa photographie du célèbre indien Red Cloud - Nuage Rouge

Tableau Natif Amérindien

"Jugé selon les normes de son époque", a écrit Laurie Lawlor dans son livre, Shadow Catcher : The Life and Work of Edward S. Curtis, "Curtis était bien en avance sur ses contemporains en termes de sensibilité, de tolérance et d'ouverture aux cultures et aux modes de pensée des Indiens d'Amérique. Il cherchait à observer et à comprendre en allant directement sur le terrain".


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