coureur des bois

Coureur des bois : Origine et Histoire

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Coureur des bois et Amérindiens

Les coureurs des bois en Nouvelle-France

Les coureurs des bois étaient des commerçants de fourrures itinérants et sans licence de la Nouvelle-France de la fin du XVIIe siècle et du début du XVIIIe siècle. Ils étaient bien connus sous le nom de "coureurs des bois " par les Anglais de la baie d'Hudson mais sous le nom de " bush-lopers " par les Anglo-Hollandais de New York. Contrairement aux voyageurs, qui étaient autorisés à transporter des marchandises vers les postes de traite, les coureurs des bois étaient considérés comme des sortes de hors-la-loi parce qu'ils faisaient du commerce illicite et n'avaient pas de permis des autorités coloniales. Ils vendaient de l'eau-de-vie aux membres des Premières nations (Amérindiens), ce qui créait des difficultés pour les tribus avec lesquelles ils commerçaient.

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Quel a été le rôle des coureurs des bois ?

Bien qu'ils aient défié les autorités coloniales, ils en ont finalement profité en explorant la frontière, en développant des contacts commerciaux avec les peuples autochtones en vendant et en achetant des fourrures et en aidant à allier les Indiens avec les Français et contre les Anglais. Les coureurs des bois ont donc joué un rôle très important dans l'exploration européenne du continent.

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Les métis, peuple du Canada

Les Métis (peuple à la foi descendant des européen et des premières nations) ont fait office d'interprètes, de gestionnaires, de diplomates, de commerçants, de guides et de chasseurs, et ont joué un rôle clé dans le commerce des fourrures, en fournissant aux compagnies de la main-d'œuvre et de la nourriture. Ils sont nés grâce aux contacts et aux bonnes relations entre les coureurs des bois et les indiens d’Amérique. Les Métis ont contribué à renforcer les liens entre les hommes de la traite des fourrures et les groupes autochtones avec lesquels ils entraient en contact.

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Origines des coureurs de bois

Le commerce de fourrure en Nouvelle-France

Bien que le commerce franco-autochtone se soit déroulé tout au long du XVIe siècle, le commerce des fourrures a vraiment commencé lorsque le premier poste de traite français a été établi à Tadoussac en 1599. La fondation d'un poste de traite n'était pas seulement une entreprise commerciale pratique, car elle réduisait les risques pour les colons (s'aventurer dans le grand inconnu ne faisait pas partie de la liste des choses à faire pour beaucoup de gens), mais c'était aussi une façon d'établir une présence territoriale. C'est pourquoi les Hollandais et, plus tard, les Anglais ont commencé à établir la leur. La concurrence amène le Régime français à s'étendre de plus en plus loin dans l'Ouest. Les postes de Michillimakinac et de Detriot ont été établis. Qui étaient les meilleurs hommes pour ce genre de travail ? Ceux qui avaient acquis des connaissances pour survivre dans la nature grâce à l'interaction interculturelle avec les peuples autochtones. Il fallait être doué pour la chasse, le canotage et la pêche. Il fallait aussi être courageux étant donné le nombre de risques (blessures, noyade, faim, etc.) auxquels ils étaient confrontés. En outre, il fallait être en bonne forme physique et être un négociateur compétent.


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Jean-Baptiste Colbert, Ministre de la finance

Malgré la monopolisation croissante du commerce des fourrures par le Régime français dans les années 1660, certains cherchent à travailler en dehors du système. Jean-Baptiste Colbert, ministre des Finances de la France, n'aimait pas ces commerçants indépendants. Non seulement ils nuisaient à ses résultats commerciaux, mais le fait que de nombreux hommes quittent la Nouvelle-France (parfois pendant des années) nuisait à la croissance de la colonie. Pour décourager les coureurs des bois, Colbert met en place le système du Congé qui rend nécessaire l'obtention de licences pour le commerce légal de la fourrure. Mais il est trop tard. Permis ou pas, les coureurs des bois continuent de s'aventurer dans les bois et de commercer indépendamment avec les communautés autochtones. Cela leur a valu des surnoms tels que " Runners of the Wood " (coureurs des bois) de la part des Anglais et " Bush-Lopers " de la part des Hollandais.

 jean-baptiste colbert ministreDifférence entre voyageurs et coureurs des bois

Alors pourquoi les voyageurs ont-ils survécu jusqu'aux années 1870 alors que les coureurs des bois ont disparu vers 1715 ? Eh bien, Colbert a pratiquement réalisé son souhait (bien qu'il n'ait pas été en vie pour le voir, étant mort en 1683). Être un voyageur est devenu une profession respectable. Ils gagnaient aussi un bon salaire. Pour six mois de travail, leur revenu était environ trois fois supérieur au revenu annuel d'un fermier. Ainsi, avec le temps, l'attrait de devenir un hors-la-loi devenait de moins en moins grand et les voyageurs ont pris le dessus et des compagnies ont commencés à les embaucher massivement.

voyageurs canadiens

Bien que le prix du castor ait connu des hauts et des bas au cours des siècles, l'utilisation de la fourrure de castor pour fabriquer des chapeaux a été populaire pendant assez longtemps, d'où la longévité globale du métier.

Qu’est-ce qu’un coureur des bois ?

Le Coureur des bois le plus célèbre

Pour battre la concurrence hollandaise et anglaise, Samuel de Champlain a cherché à établir des alliances grâce à l'interaction interculturelle. Il a envoyé des garçons français vivre dans des communautés autochtones et travailler comme interprètes avec des programmes pro-français. Ces garçons ont rapidement appris la langue et les coutumes des groupes avec lesquels ils vivaient, le plus célèbre d'entre eux étant Étienne Brûlé. (Jean Cadieux était aussi un de ces hommes devenu célèbre grâce à un message qu'il a laissé a ses proche avant de mourir. Ces derniers mots sont connu sous le nom de "Complainte de Cadieux"). Par la suite, les hommes adultes qui travaillaient dans le commerce des fourrures ont commencé à faire de même, avec le même résultat. C'est ainsi que sont nés les voyageurs et les coureurs des bois…

Amérindien et christianisme

Au cours de la première moitié du XVIIe siècle, le nombre de commerçants qui affluent dans la région du fleuve Saint-Laurent et la concurrence féroce entre eux réduisent considérablement les profits. Pour tenter d'imposer l'ordre, la Couronne française a accordé des monopoles de commerce à certains individus. En retour, les détenteurs de ces monopoles devaient maintenir les revendications françaises sur les nouvelles terres et aider l'Église catholique romaine à convertir les autochtones au christianisme.

Les coureurs des bois au Québec

En 1627, le cardinal Richelieu, premier ministre de Louis XIII, organise la Compagnie des Cent-Associés afin d'asseoir les revendications territoriales françaises et la campagne missionnaire sur une base plus solide. Quatre missionnaires Récollets sont envoyés à Québec en 1615. Ils sont suivis en 1625 par les premiers membres de la puissante Compagnie de Jésus (Jésuites). Une base missionnaire, Sainte-Marie chez les Hurons, est établie chez les Hurons-Wendats près de la baie Georgienne. Cependant, les indiens d’Amériques Hurons-Wendats étaient plus intéressés par les biens commerciaux des Français que par leur religion. Et ce sont les profits du commerce des fourrures qui font vivre les missionnaires et permettent à la compagnie d'envoyer des centaines de colons dans la colonie. En 1642, Ville-Marie (aujourd'hui Montréal) a été fondée comme centre de mission. En 1645, la compagnie cède le contrôle du commerce des fourrures et de l'administration de la colonie aux colons.

L’histoire des coureurs des bois au Canada

En 1680, quelque 500 coureurs des bois se trouvent dans la région du lac Supérieur et tentent de surpasser les intermédiaires autochtones. Ils y travaillent malgré l'interdiction de l'Église catholique et des autorités coloniales. Par conséquent, moins d'indiens d’Amérique apportent des fourrures pour le commerce à Montréal et à Trois-Rivières.

Que fait un coureur des bois ?

Le commerce des fourrures a commencé comme un complément à l'industrie de la pêche. Au début du XVIe siècle, les pêcheurs du nord-ouest de l'Europe font de riches prises de morue sur les Grands Bancs au large de Terre-Neuve et dans le golfe du Saint-Laurent. Le séchage de leur poisson à terre prenait plusieurs semaines. Pendant ce temps, il fallait entretenir de bonnes relations avec les peuples autochtones, qui étaient avides d'obtenir des Européens des marchandises en métal et en tissu. Ce qu'ils avaient à offrir en échange, c'était des fourrures et de la viande fraîche. Les pêcheurs trouvaient en Europe un marché avide et rentable pour les fourrures.

La traite des fourrures

La traite des fourrures était une vaste entreprise commerciale qui s'étendait sur les étendues sauvages et boisées de ce qui est aujourd'hui le Canada. Peu de colons français s'étaient aventurés à l'ouest de la rivière des Outaouais jusqu'au milieu des années 1660. À cette époque, une chute soudaine du prix du castor, l'arrivée de quelque 3 000 serviteurs et soldats sous contrat et la paix avec les Haudenosaunee (Iroquois) ont rendu ce changement à la fois nécessaire et faisable.

traite des fourrures

Le commerce de la peau de castor

Lorsque le chapeau de feutre à large bord est devenu à la mode plus tard au XVIe siècle, la demande de peaux de castor a considérablement augmenté. Le meilleur matériau pour le feutre des chapeaux était la douce sous-fourrure du castor. Ses brins sont munis de minuscules barbes qui les font s'emmêler étroitement.

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Pour exploiter le commerce plus efficacement, les premiers commerçants français ont établi des bases côtières permanentes en Acadie, un poste à Tadoussac. Ils ont également fondé une base à Québec en 1608. L'année suivante, les Hollandais ont commencé à faire du commerce le long de la rivière Hudson. En 1614, ils établissent des postes de traite permanents à Manhattan et, en amont, à Orange (aujourd'hui Albany, New York). Cette activité marque le début d'une intense rivalité entre les deux empires commerciaux des Hollandais et des Français. Elle implique également leurs alliés autochtones respectifs, les Hurons-Wendats et les Haudenosaunees, qui sont tous deux approvisionnés en armes par leurs alliés européens.

La guerre des castors

Les peuples autochtones étaient des partenaires importants dans cette économie croissante de la traite des fourrures. De 1600 à 1650 environ, les commerçants Français ont forgé des alliances de parenté et de commerce avec les indiens des tribus Hurons-Wendats, Algonquins et Innus. Ces peuples aidaient les coureurs des bois à collecter et à traiter les fourrures de castor et à les distribuer à d'autres groupes autochtones à travers leur vaste réseau commercial, qui était établi bien avant l'arrivée des Européens. Le commerce de la fourrure fournissait aux peuples autochtones des biens européens qu'ils pouvaient utiliser pour les cérémonies de remise de cadeaux, pour améliorer leur statut social et pour aller à la guerre. Les Français ont forgé des alliances militaires avec leurs alliés autochtones afin de maintenir de bonnes relations commerciales et sociales. Au XVIIe siècle, les Français se sont battus contre les Haudenosaunee dans la lutte pour le contrôle des ressources. C'est ce qu'on a appelé la guerre des castors ou la guerre entre les Français et les Iroquois.

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Mode de vie des coureurs des bois

Vêtements et coureurs des bois

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Les voyageurs et les coureurs des bois portaient des vêtements similaires, pour la plupart. Leurs choix vestimentaires se sont séparés au fil du temps, notamment parce que les coureurs des bois n'étaient plus là et que les compagnies de commerce ont pris la relève. Pendant les mois les plus froids, ils portaient un grand manteau en peau de cerf, d'orignal ou de caribou avec une grande ceinture autour du milieu. Les ceintures pouvaient être faites de cuir ou de laine colorée. Après l'essor et l'expansion des compagnies de commerce britanniques, les voyageurs avaient la possibilité de porter des vêtements fournis par leur employeur. Par exemple, un voyageur qui travaillait pour la Compagnie de la Baie d'Hudson pouvait choisir de porter un manteau capot (ou capote) avec les rayures traditionnelles (S'ils choisissaient d'en fabriquer un eux-mêmes, le manteau était de la couleur de leur choix). Les manteaux de capot arrivaient au genou, avaient un capuchon et étaient parfois appelés manteaux de couverture. À l'origine, ils étaient fabriqués à partir d'une couverture qui était cousue et transformée en manteau ou en cape. Les manteaux de capot étaient réunis par une ceinture au milieu car les boutons étaient rares. Ces épais manteaux de laine existent encore aujourd'hui.

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En dessous, il y avait une chemise en lin ou en coton grossier et une culotte jusqu'aux genoux (le pantalon remplaçait la culotte pour les voyageurs à la fin du XVIIIe siècle). Des couches supplémentaires étaient portées en dessous si la température était vraiment basse. Ces hommes pouvaient porter des gilets ou des vestes, mais certains historiens soutiennent que c'était peu fréquent. S'ils portaient des culottes, la moitié inférieure de leurs jambes était couverte de jambières en peau de cerf en hiver. Les gants en peau d'élan ou en cuir doublés de fourrure de lapin étaient courants et les bottes imperméables étaient essentielles. Si nécessaire, ils utilisaient des raquettes. Sur la tête, ils portaient soit un chapeau de fourrure, soit une toque (un bonnet tricoté très ajusté). Les toques rouges apparaissent fréquemment dans les œuvres d'art, mais d'autres couleurs comme le gris et le bleu étaient également portées.

Coureurs des bois et Amérindiens

Les vêtements des voyageurs et des coureurs des bois étaient fortement inspirés des peuples autochtones. Les voyageurs et les coureurs de bois s'habillaient comme eux en raison de leur travail. Il était beaucoup plus pratique de s'habiller comme un Autochtone que comme un citoyen moyen et aisé de la Nouvelle-France (et plus tard de la colonie britannique), lors de randonnées dans les forêts et de voyages sur de longues distances. Dans le cas des coureurs des bois, c'était d'autant plus important qu'ils pouvaient vivre dans des communautés autochtones pendant des années.

coureur des bois amérindienFait amusant : la mode indigène et celle des voyageurs ont influencé la mode coloniale de la Nouvelle-France et de la Grande-Bretagne en ce qui concerne les vêtements d'hiver. Les manteaux à capot étaient un moyen populaire de rester au chaud lorsqu'on s'aventurait à l'extérieur.

Armes et outils des pisteurs français

Quelle que soit la saison, ils avaient toujours un mousquet sur eux. Les armes et les outils qu'ils portaient sur eux variaient également, mais certains des articles possibles étaient des couteaux, des haches, des pipes, une tasse, un sac à main ou un sac à bandoulière, du tabac et de l'alcool. Pendant l'été, ils se débarrassaient des couches les plus lourdes. Ils auraient opté pour des jambières en tissu et utilisé des mocassins au lieu de bottes. Pour protéger leur tête du soleil, ils improvisaient parfois des casquettes ou des bandeaux à partir de grands mouchoirs.

Une mode née en Nouvelle-France

La mode a joué un rôle déterminant dans la création du Canada. Les voyageurs et les coureurs des bois sont de bons exemples du lien entre la mode et l'histoire du Canada. Non seulement leur travail a joué un rôle majeur dans le façonnement de l'avenir du pays, mais ce qu'ils portaient reflète l'importance de l'interaction interculturelle entre les peuples autochtones et les Européens. Sans les Autochtones (à la fois comme partenaires commerciaux et comme aides à la croissance de l'industrie), le commerce de la fourrure n'aurait jamais démarré. L'interaction interculturelle résultant du commerce des fourrures a été absolument cruciale pour le développement économique et géographique du Canada.

Bonus ➝ Coureur des bois : un Whisky à l'érable

Les coureurs des bois ont eu une grande influence dans le développement du Canada. Pour preuve, ils sont extrêmement connu chez eux, bien plus qu'en France. Une distillerie a d'ailleurs repris le nom "coureur des bois" pour en faire sa liqueur

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